安全信息通过加密传输的方法已经有很长的历史了。其实,恺撒大帝就是最早将密码学应用到战争的人。他通过密码系统将作战命令传达给将军们。在今天,有一个关键的问题限制了密码学的发展,那就是钥匙的管理。在密码系统中,钥匙指的是一个数值。加密算法就是应用这个数值来改变原始的信息,或者从改变后的信息中恢复出原始信息。自然地,钥匙的管理指的就是在用户需要的时候为他们提供密钥的安全管理。在传统的密码系统中大多是对称密码系统,也就是加密密钥和解密密钥相同。在使用对称密码系统时,发送加密信息的时候无须担心被截取(因为截取的人无法破译信息)。然而,如何安全地将密钥传送给需要接收消息的人是一个难点。这就是现在的公开密钥密码系统的一个优势。公开密钥密码系统的一个基本特征就是它采用不同的密钥进行加密和解密。使用公开密钥密码系统,公开密钥和私有密钥是成对的。而且公开密钥可以自由分发而无须威胁私有密钥的安全,但是私有密钥一定要保管好。通过公开密钥加密的信息只有配对的私有密钥才能解密。
    在公开密码系统发明之前,来维护一个庞大的密钥管理系统几乎是不可能的。因为在采用对称加密密码系统的情况下,随着用户数目的增加,密码的需求量也随之增大。例如:对100个用户,可能需要维护5000个密钥;但是对200个用户,可能需要维护20000 个密码。如果只使用对称密码系统,那么密钥的维护即使是在小范围内都没有办法实现。
    公开密钥密码系统的发明对一个大规模网络的密钥管理起了极大的推动作用。虽然公开密钥密码系统有那么多优点,但是它并没有提供一个非常完美的密钥管理解决办法。而且公开密钥密码系统的工作效率没有对称密钥密码系统好。另外公开密码的使用也带来了一系列的问题。例如:
    “如何使用密钥只做一次加密文件,并将文件发送给不同的人?”
    “用户如果丢失了私有密钥,如何打开他经过加密的文件?”
    “怎么知道Alice的公开密钥是Alice的,而不是其他人的?”
    “怎么知道公开密钥还值得信赖?”
    现在一般都采取对称密码和公开密钥混合系统来解决这个问题。也就是使用公开密钥密码系统来传送密码,使用对称密钥密码系统来实现对话。例如:假设Alice和Peter相互要进行通话,他们是按照以下步骤进行的。